新冠变异毒株德尔塔考验航空公司对商务旅行复苏的押注

航空公司正重新绘制自己的航线图,押注于过去一年基本呈蛰伏状态的商务旅行者会重新现身,尽管高传染性德尔塔新冠变异毒株在美国的蔓延引发了新的担忧。

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Alison Sider2021年8月5日12:10 CST 更新

航空公司正重新绘制自己的航线图,押注于过去一年基本呈蛰伏状态的商务旅行者会重新现身,尽管高传染性德尔塔新冠变异毒株在美国的蔓延引发了新的担忧。

达美航空公司(Delta Air Lines Inc., DAL)将于今秋针对纽约、波士顿等商业中心增加航班,同时削减在今夏变得流行的很多度假航线上的航班。

“我们要调整运力,现在要为商旅旅客提供更多座位,”达美航空航线网络规划高级副总裁Joe Esposito说。

为确保时机合宜,达美航空一直在开展对企业客户的调查。 “我们不希望在他们进行航空旅行之前就把这些座位加进来,” Esposito说:“我们希望在他们准备好重启航空旅行之际增加这些座位。”

当夏季结束时,度假旅行势头通常会放缓,商务旅行者则开始再度启程。这种轮动今年进行得怎么样,对于严重依赖可贡献大量油水的企业客户的航空公司是一项重大考验。

美国西南航空(Southwest Airlines Co., LUV)和Alaska Air Group Inc. (ALK)已寻求防止度假客流在9月份出现断崖式下滑,其销售活动旨在用今秋的大幅度折扣机票来吸引休闲旅行者。西南航空已表示,6月份推出的机票大减价活动已催生两个预定量之大在该公司历史上居于前列的日子。该公司也要恢复一些商旅线路。

达美航空公司正在为波士顿等商业中心增加返程航班。图片来源:STEVEN SENNE/ASSOCIATED PRESS

总体而言,航空公司像往常一样在计划夏季之后减少航班安排,同时也指出,尽管对传染性更强的新冠德尔塔毒株的担忧不断加剧,但机票预订并未减弱。在美国机场乘机的人数周日创下新冠疫情暴发以来的新纪录,据美国运输安全管理局(Transportation Security Administration)的数据,有近224万人通过了安检。这一数字比2019年水平低约17%。

不过廉价航空公司Frontier Airlines周三表示,该公司预订量开始放缓的速度超过了每年这个时候通常的水平,这是德尔塔毒株开始让出行者犹豫的初步迹象之一。该航空公司认为,这一放缓与德尔塔毒株相关新冠病例数量增加有直接联系。

航空公司已表示,企业慢慢开始派遣员工出行,国内商务旅行攀升至2019年水平的40%左右。

航空公司已经预计,未来几个月会有更多企业客户回归,不过一些航空公司的高管表示,距离全面反弹可能还有很长的路要走。如果疫情恶化,目前的上升趋势可能很快就会结束。去年病例数量上升和新的限制措施曾对航空旅行产生迅速降温效应。

高度传染性的新冠毒株德尔塔不断扩散,已促使地方政府和大企业更新佩戴口罩要求。上周,美国疾病控制与预防中心(The Centers for Disease Control and Prevention, 简称CDC)敦促美国民众在特定情况下重新开始戴口罩,包括在国内高风险地区已经接种过疫苗的人。

Cox Enterprises Inc.旗下提供汽车数据的子公司Cox Automotive提高了员工商务旅行的门槛。

Cox Automotive是Kelley Blue Book等品牌的出版商。本周,该公司向员工发送了一封电子邮件,其中附有CDC追踪各郡新冠疫情数据的地图链接。Cox Automotive公共关系主管Mark Schirmer说,如果员工计划前往地图上被标记为社区传播严重或传播水平高的地方(此类地方在CDC地图上占大多数),将需要得到高层管理人员的批准。

“警示灯已经从绿灯变成了黄灯,”Schirmer在接受采访时说。“很显然,我们正在踩刹车。”他是在密歇根州北部一个汽车行业会议期间做出上述表示的。他说,在会议间隙,人们大多在谈论疫情反弹问题。

新冠疫情的最新发展给企业员工是否要按计划重回办公室办公带来了不确定性。苹果公司(Apple Inc., AAPL)、Alphabet Inc. (GOOG)旗下谷歌(Google)等知名公司已决定推迟要求员工重回办公室上班。一直以来,航空公司高管都表示,企业要求员工重回办公室将触发更多的商务旅行活动;而从眼下的情况来看,他们所寄希望的这种复苏可能要进一步延后了。

Raymond James的分析师Savanthi Syth说:“我们知道秋季的确切时间安排有点不太确定。”但她说,航空公司尚未对秋季航班安排做出重大调整,虽说它们最终可能会削减9月和10月的一些航班。她指出,航空公司可能预计只会耽误几周。她说:“我并不认为需求复苏的观点已经改变。”

美国航空集团(American Airlines Group Inc., AAL)首席营收官Vasu Raja上月说,从员工返回办公室到商务旅行开始回升,中间有四到八周的时间差。他说,对于包括纽约、华盛顿特区和芝加哥在内的主要商务走廊,该航空公司预计需求将在10月份开始回升。

美国航空集团也在将服务重新转向商务市场。由于有迹象显示差旅有所回升,该公司在拉瓜迪亚至芝加哥奥黑尔国际机场等航线上增加运力。差旅复苏的一个迹象是,出现更多无托运行李的单日行程预订。

“一切都还没有定论,”美国航空集团网络和日程规划副总裁Brian Znotins说。“这是我们通过疫情学到的另一课:我们必须到有需求的地方,而不一定是我们认为会有需求的地方。”

疫情已彻底颠覆航空网络的设计流程。去年之前,此类决策很大程度上取决于多年不怎么变化的旅行模式。但这些历史趋势已被打破,航企规划人员不确定客户下一步想去哪。

随着夏季欧洲国家陆续向已接种疫苗的美国人敞开国门,各航空公司迅速增加了航班。但航企高管表示,未来数月跨大西洋商务旅行可能会保持低迷,特别是考虑到拜登(Joe Biden)政府最近表示,将维持对来自欧洲等地的非美国公民的入境禁令

Spirit Airlines Inc. (SAVE)和Frontier等低成本航空公司表示,预计规模更大的竞争对手将把重心转回长期运营的商务和国际航线。鉴于各航企整个夏天都在争夺国内休闲旅行市场,这可谓一个可喜变化。

Frontier商务部门高级副总裁Daniel Shurz说,旅游业复苏让该航空公司得以恢复更接近正常规划周期的一些工作,这意味着该公司现在已经在考虑初冬计划了。

“我们很放心,因为我们很清楚那段时期的情况会如何发展,”他说。“去年这个时候,我还在担心9月份的情况。”

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